Algas: características, tipos o especies representativas

Algas, características, clasificación o tipos y ejemplos
Algas, características y tipos

Características generales

Las algas abarcan un gran número de organismos, pueden ser de tamaños microscópicos hasta especies que miden sobre los 50 metros. De manera general, existen algas unicelulares y multicelulares. Las unicelulares pueden formar agregados celulares que se comportan como un solo organismo. La obtención de energía es de tipo autótrofa, por lo cual absorben la radiación lumínica a partir de pigmentos fotosintéticos, aunque algunas, dependiendo de las condiciones, pueden comportarse como heterótrofas. En cuanto a los pigmentos, las macroalgas que forman grandes bosques marinos en las profundidades de océanos templados y polares, no reciben la intensidad lumínica normal, debido a que al vivir en grandes profundidades los rayos de luz son filtrados, por lo tanto, cuentan con pigmentos accesorios que les permiten realizar la fotosíntesis.

Dado la presencia de pigmentos de diferentes colores, se han generado sistemas de clasificación, pero no es pertinente clasificarlas por su coloración debido a que el filo de algas rojas puede contener algas de color azul o purpura, por ejemplo.

Algunas forman asociaciones simbióticas con arrecifes de coral e invertebrados marinos, un ejemplo de esto son las zooxantelas que pueden crecer al interior de los arrecifes de coral a pocas profundidades. A esas profundidades pueden realizar fotosíntesis y brinda alimento y oxígeno al coral, el coral, por su parte, libera CO2 necesario para el alga.

En agua dulce tienden a ser pequeñas (microalgas) y forman grandes películas consideradas como fitoplancton. En estos ambientes se encargan de ser los productores primarios que inician el ciclaje de nutrientes y oxigenan el agua. Actualmente, los análisis de calidad del agua incluyen la revisión de las algas presentes en los ecosistemas de agua dulce, por lo general, ecosistemas con sustancias tóxicas tendrán una menor riqueza de algas y albergaran unos tipos de algas característicos; así mismo, ecosistemas con excesos de nutrientes generarán una película de algas en la superficie y saturarán de oxígeno la misma, dejando poca disponibilidad de luz para la zona bentónica, por lo tanto, se reducirá la cantidad de oxígeno dada la muerte de las algas en la profundidad.

Clasificación, tipos de algas

La clasificación de las algas que permite conocerlas con mayor facilidad se basa en si son unicelulares o multicelulares. Las multicelulares son por lo general clasificadas en tres grupos, Chlorophyta (algas verdes), Phaeophyta (algas pardas) y Rodophyta (algas rojas). Las unicelulares, generalmente llamadas microalgas, son Chrysophyta, Diatomeas y Dinoflagelados.

Chlorophyta (algas verdes)

El grupo de las algas verdes se considera que abarca entre 6.000 y 8.000 especies, de las cuales la mayoría son pertenecientes a ecosistemas dulceacuícolas y una pequeña proporción se distribuye en los océanos. La tendencia es a ser sésiles (sin movimiento), aunque algunas se pueden encontrar flotando en la columna de agua. Como su nombre indica, son verdes dada la presencia de clorofila, pero algunas presentan diferentes pigmentos accesorios que pueden hacer variar su coloración y presentarlas con tonos oscuros o amarillos. Pueden reproducirse asexualmente por fragmentación, sin embargo, la tendencia es reproducirse sexualmente.

Rodophyta (algas rojas)

Son macroalgas que se presentan en ecosistemas marinos ubicados principalmente en regiones tropicales. Agrupan aproximadamente 6.000 especies y la coloración roja característica se debe a la acumulación de un pigmento llamado ficoeritrina. Este pigmento es considerado un pigmento accesorio a la clorofila, el cual permite absorber la poca luz que ingresa a grandes profundidades.

Comercialmente las algas rojas son de gran importancia gastronómica para la cocina Japonesa (Nori), sus paredes celulares son procesadas para producir polímeros espesantes de alimentos, así mismo, los géneros Gelidium y Gracilaria son utilizados para la elaboración de agarosa empleada en laboratorios.

Phaeophyta (algas pardas)

Las algas pardas son las que comúnmente forman los bosques marinos en zonas templadas y árticas. Este grupo es netamente marino y abarca aproximadamente 1.500 especies. Por lo general, son muy grandes (macroalgas) representadas por los géneros Laminaria, Macrocystis y Nerocystis. La coloración  se considera que está dada por un pigmento accesorio llamado fucoxantina, en función de su cantidad pueden ser más oscuras o más claras.

Chrysophyta

Es un grupo muy diverso que se encuentra principalmente en ambientes de agua dulce con temperaturas bajas. Son organismos generalmente flagelados y unicelulares, pueden contener fucoxantina y diferentes tipos de clorofila. La reproducción es asexual y, en condiciones de ausencia de luz, se ha evidenciado que pueden llegar a consumir otros organismos, presentando características heterótrofas.

Diatomeas

Son organismos comunes en agua dulce que presentan una morfología característica debido a la presencia de un caparazón calcáreo constituido muchas veces por silicio. En los ecosistemas se ubican principalmente en las rocas del bentos, allí, proporcionan alimento para especies raspadoras y oxigenan las profundidades.

Dinoflagelados

Son muy conocidas porque algunas especies pueden ser bioluminiscentes y, en la oscuridad, generan un patrón de luminiscencia característico en determinados océanos. Se considera que existen en promedio 2.000 especies, las cuales se pueden distribuir en diferentes hábitats, como lo son aquellos a temperaturas menores a 0 °C. En este grupo se encuentran la mayoría de algas que tienen endosimbiosis con otros organismos, también se agrupan algunas otras que secretan toxinas, las cuales pueden ser letales para peces y determinados vertebrados.

Aplicaciones biotecnológicas

Las algas durante la historia han sido utilizadas con diferentes fines, tal es el caso de la agarosa empleada en los laboratorios para la elaboración de medios de cultivo. Actualmente, existen varias aplicaciones en la industria de alimentos, como lo son espesantes naturales y la generación de biopolímeros como conservantes.

Otra aplicación está enmarcada principalmente por microalgas, que están siendo utilizadas para la producción de biodiesel, combustible alterno a los combustibles fósiles, que generan afectaciones grandes para la biosfera. El biodiesel se degrada mucho más rápido que los combustibles fósiles y genera menor cantidad de emisiones gaseosas que contaminan la atmósfera. La utilización de las algas con estos fines, se debe a la gran acumulación de ácidos grasos y lípidos en general, además, el crecimiento es rápido y pueden ser cultivadas en biorreactores o pequeños recipientes por lo cual no es necesario ocupar grandes espacios.

Referencias

Garibay Hernández, A., Vázquez-Duhalt, R., Sánchez Saavedra, M., Serrano Carreón, L., & Martínez Jiménez, A. (2009). Biodiesel a partir de microalgas. BioTecnología, 13(3), 38-61.

Graham, L., Graham, J., & Wilcox, L. (2009). Algae (1st ed.). San Francisco: Benjamin Cummings.

Hollar, S. (2011). A closer look at bacteria, algae, and protozoa. Britannica Educational Publishing.

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