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Poleo, Mentha pulegium, cómo es la planta, cultivo y propiedades

Poleo, Mentha pulegium
Javier Martín

Entre las especies del género Mentha se encuentra la popularmente conocida como poleo o por su nombre científico Mentha pulegium, un vegetal de provecho para el ser humano desde la antigüedad, por sus usos culinarios y medicinales.

A continuación se presenta información detallada de este ejemplar y se hace un recorrido por sus usos, hábitat, clasificación taxonómica, descripción, cultivo y propiedades, dando a conocer los beneficios del consumo de esta hierba maravillosa.

¿Qué es el poleo y para qué sirve?

Como ya se ha mencionado el poleo corresponde a una planta, una herbácea con un olor y sabor característico, que posee un cultivo muy difundido debido a sus distintas aplicaciones, desde su uso culinario para aromatizar y condimentar comidas, hasta medicinales por las propiedades que tienen sus elementos químicos constituyentes.

También se emplea en la industria cosmética, perfumería, en la fabricación de jabones y detergentes debido a su aroma.

¿Cuáles son las características del poleo?

Es una planta de consistencia herbácea, siempre verde o perenne, con un tamaño que generalmente no supera los 50 centímetros. Los aspectos más resaltantes que distinguen a este tipo de menta son los siguientes:

Raíz: suelen ser superficiales, se pueden desarrollar en cada estolón del tallo.

Tallo: como es una Mentha, sus tallos son herbáceos, desde hábitos de crecimiento rastreros a erguidos y de contorno cuadrangular, pero con sus vértices escasamente marcados, además produce estolones de coloración entre blanco y algo púrpura.

Los órganos aéreos se caracterizan por presentar tricomas (pelos), estos suelen ser abundantes en este ejemplar, así son plantas pubescentes.

Hojas de poleo: poseen diferentes morfologías, las hay elípticas, romas o redondeadas, con bordes aserrados, poseen peciolos y se disponen de forma opuesta. Como en el tallo, las láminas foliares están dotadas de tricomas, por lo menos por el envés de las mismas.

Una característica distintiva de esta especie, es que en relación a su anatomía poseen estomas en iguales proporciones tanto en la cara superior (adaxial) como inferior (abaxial) de la hoja.

Flor de poleo: agrupada en inflorescencias, formando verticilastros o verticilos, ya que sus flores se encuentran muy compactadas, dando un aspecto globoso, son de gran tamaño y ubicación axilar, acompañados de brácteas cortas.

El cáliz es bilabiado, cilíndrico, con aspecto de embudo y que mide entre 2 y 3 mm. Su corola es hinchada y tetralobulada, de tono rosa o morado. Tanto los estambres como el estilo son exertos, es decir, más largos que la corola.

Fruto: consiste en cuatro núculas o nueces, lisas, de un tono marrón claro o amarillo y sus medidas oscilan entre 0,7 y 0,8 mm de longitud por 0,5 a 0,7 de ancho.

¿Qué tipo de planta es el poleo?

Mentha pulegium pertenece al grupo de las lamiaceas, una planta vascular angiosperma, ubicada dentro del género Mentha, donde se encuentran 42 especies y en el que se incluyen otras hierbas aromáticas importantes para el ser humano como la menta y la hierbabuena, también ejemplares que resultan de la mezcla de algunos de ellos.

Taxonomía

La clasificación taxonómica queda representada de la siguiente manera:

  • Reino: Plantae.
  • Phylum: Tracheophyta.
  • Clase: Magnoliopsida.
  • Orden: Lamiales.
  • Familia: Lamiaceae.
  • Género: Mentha.
  • Especie: Mentha pulegium.

Popularmente es conocida con otros nombres dependiendo del país o localidad, así tenemos, menta poleo, hierba pulguera, poleo silvestre, menta de monte, menta natural, poleo menta, poliol, poexo, pennyroyal, entre otros.

¿Qué otro nombre recibe el poleo a nivel científico?: otros sinónimos son Minthe pulegia, Pulegium pulegium, Mentha tomentella, Mentha tomentosa, Pulegium pubescens, entre otros.

Hábitat

Mentha pulegium provienen de la parte meridional de Europa, así como del occidente de Asia y el norte de África y ha sido distribuida al continente americano.

Su hábitat incluye la orilla de ríos, arroyos, lagunas, por lo que es común encontrarla en ambientes húmedos o inundables, pero también en algunas ocasiones ocupa lugares más secos, como los alrededores de las praderas y matorrales.

La altitud del hábitat de este tipo de herbácea va desde los 0 msnm a los 1800.

Cultivo de Mentha pulegium

Este vegetal puede multiplicarse por la vía vegetativa o sexual a partir de sus semillas, éstas pueden ser sembradas en semilleros para ser trasplantadas a su lugar de destino final o se siembra directamente en el lugar de preferencia.

Los aspectos más importantes para su cultivo y crecimiento son:

¿Cómo es la germinación?: suele ser un poco lenta, ya que las semillas generalmente germinan en un lapso de un mes, pero posee un elevado poder germinativo, así prácticamente la totalidad de ellas se logran desarrollar.

Clima: es una planta que prefiere ambientes templados y soporta sin problema los fríos, se estima que es capaz de resistir hasta los -20°C.

¿Cuánto sol necesita el poleo?: depende del clima en el que se encuentre, por ejemplo, si son climas fríos puede tolerar exposiciones directas o parciales, mientras que en ambientes calurosos es más conveniente colocarla a la sombra.

Suelos: en este aspecto no es exigente, por lo que puede ser plantada en cualquier sustrato, desde arcillosos, arenosos, entre otros, con cualquier rango de pH (ácido, alcalino o en la neutralidad) sin ningún problema.

Riego: necesita humedad en el suelo, por lo cual los riegos para Mentha pulegium deben ser frecuentes.

Poda: es importante controlar el crecimiento de este vegetal a través de la poda, ya que se trata de un espécimen de fácil multiplicación, por lo que puede llegar a invadir terrenos rápidamente.

Plagas y enfermedades: por lo general se trata de una lamiacea no susceptible a daños por insectos u otras plagas y enfermedades. Entre los más comunes se encuentra la el ácaro araña roja, algunas orugas y hongos como el mildiu.

Propiedades del poleo menta

Las propiedades que posee esta hierba aromática se deben a sus componentes, se preparan infusiones de las hojas y flores con apreciación medicinal y se extrae el aceite esencial para usos tópicos.

Entre los componentes destacan los aceites esenciales, principalmente la pulegona, su constituyente mayoritario, con una proporción que va desde el 85% hasta un poco más del 90%. Otros de los aceites encontrados son la mentona, la isomentona y la piperitona.

Los beneficios potenciales que ofrece Mentha pulegium son los siguientes:

Alivia los trastornos digestivos: al igual que otras Menthas contribuye a mejorar los problemas del sistema digestivo, entre ellos los gases, vómitos, náuseas, dolores y estreñimiento.

Propiedades relacionadas con el ciclo menstrual: esta planta regula el ciclo menstrual, también se le atribuyen efectos abortivos, por lo cual no se debe administrar en caso de embarazo.

Actividad antimicrobiana: este vegetal posee propiedades antisépticas, inhibidoras de bacterias, que han sido demostradas en diversos ensayos experimentales, tanto frente a Gram positivas como a Gran negativas.

Esta capacidad se encuentra principalmente en su aceite esencial, con alto contenido de pulegona, pero dicha sustancia a dosis elevadas puede ser tóxica, sobre todo a nivel del hígado, por esta razón, el uso de este aceite está aprobado en productos como detergentes, pastas dentales, jabones y como conservante alimentario en dosis muy bajas.

Efecto antioxidante: se ha evidenciado una elevada actividad antioxidante derivada principalmente de los compuestos fenólicos que constituyen a esta lamiacea.

Beneficios para el sistema circulatorio: favorece la circulación, es un limpiador de la sangre, además de las propiedades hipertensoras e hipotensoras.

Efectos en el sistema respiratorio: posee propiedades anticatarrales, antitusígenas y antigripales, por lo que se puede emplear en casos de bronquitis, afonías, resfriados y dolores de garganta.

Propiedades antiparasitarias: también se le suman efectos inhibidores frente a los parásitos intestinales.

Propiedades insecticidas y plaguicidas: otros beneficios del poleo menta son sus efectos repelentes de insectos y plagas, cuando se quemas las flores, a través del olor que emanan. Esta propiedad hace referencia al epíteto “pulegium” de su nombre científico.

Ficha sobre el poleo, Mentha pulegium

Referencias

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